Верещагины Анна и Валентина 

Пламя для Снеженики

Ведьмы Озерного Края

История первая

Пролог

Могло быть и хуже, но некуда.

(Все тип-топ, или Жизнь Зака и Коди)

Ветер холодными лапами пробирался под одежду, трепал челку, бросал в лицо пригоршни сыпучего снега, но три ведьмы упрямо продвигались вперед. Две из них были совсем молоденькими, неопытными, едва-едва окончившими Высшую Ведическую Школу. Но ими руководила сильная, опытная наставница, известная столичная ведунья Ветла Клеверова.

Сейчас она приказала всем остановиться, сделав знак рукой и осматривая окрестности. Что-то тревожило Ветлу, будто паземки на сердце скреблись, и синие глаза молодой женщины пристально вглядывались в окружающий пейзаж.

Ветер вновь швырнул пригоршню снега в лицо ведунье, заставив ее чуть поморщиться и вспомнить, что в родном Озерном Краю в это время царит поздняя весна, дарящая миру красоту цветущих садов.

Ветла одернула себя, со снисхождением посмотрела на своих трясущихся спутниц и сделала очередной шаг вперед. В этом задании ведьме не нравилось все: начиная от того, кто его принес, и заканчивая теми, кого навязали ей в напарники. За пять лет службы на государыню Ветла всегда справлялась со всеми трудностями сама, ни на кого не надеясь, и ни о ком не заботясь. А сегодня она вынуждена была присматривать за девчонками, сила которых еще не достигла своего наивысшего уровня. Молодая женщина повернулась к юным ведьмочкам и, стараясь перекричать вой ветра, скомандовала:

— Никакой личной инициативы и самодеятельности! Делайте только то, что я велю!

Девушки испуганно покивали, но Ветла удовлетворилась и этим молчаливым ответом, бросила вперед поисковое заклинание, убедилась, что никого там нет, и повела свой маленький отряд в ущелье.

Проход был узким, и в нем свирепствовал ледяной ветер Студеного Края, наметая пушистые сугробы и скрывая следы тех, кто прошел здесь совсем недавно.

Ведьма насторожилась, потому что слишком хорошо знала предводительницу тех, кто стремился забраться в эти горы, расположенные на самом севере Вейтерры. Мирга Корешкова — именно эта женщина командовала отрядом из пяти наемников. Самая беспощадная разбойница Озерного Края. Бывшая одногруппница Ветлы, отличница, подающая большие надежды, но не оправдавшая их, а ступившая на путь зла. Клеверова догадывалась, зачем именно Мирга прибыла в Студеный Край, да еще и влезла в самые неприступные Рваные горы. Разбойнице нужны были знания мага Дарэфа и, поговаривали, что именно в этом месте спрятал свою тайную библиотеку самый злой и жестокий огневик прошлого. Еще пятьдесят лет назад одно имя этого мага вселяло ужас в сердца и души всех жителей Озерного и Студеного Краев. Ведьмы так и не смогли одолеть своего самого свирепого и ненавистного врага. К счастью, мудрая богиня сжалилась над своими дочерьми и избавила их от злодея. Неведомо кто и как сокрушил Дарэфа, а, может, он сам помер, захлебнувшись в крови ведьм, но в один прекрасный для ведуний день огненный маг исчез с лица Вейтерры.

Весь Озерный, да и Студеный Край тоже, вздохнул свободно, избавившись от гнета магов Солнечного и Морского Краев. Ведьмочки воспряли духом и принялись с утроенным усердием сопротивляться оставшимся огневикам, а Дарэф остался всего лишь тягостным, давящим на ранимые женские души воспоминанием.

К сожалению, книги и записи этого мага тревожили пытливые умы юных ведьм и ведьмаков, заставляя девушек и парней искать библиотеку проклятого огневика. Вот и Мирга, увлекшись идеей о мировом господстве, заинтересовалась знаниями Дарэфа.

Зная об этом, Ветла ускорила шаг, ибо легенды легендами, слухи слухами, а Мирга оставила за собой кровавый след, пока добиралась до Рваных гор, играючи убивая тех, кто знал нужные сведения о Дарэфе.

'И я, как государева ведьма, обязана ее поймать!' — решительно сжав зубы, подумала Клеверова, пуская вперед очередное поисковое заклинание.

Поисковик полыхнул ярко-алой вспышкой, давая ведьме понять, что впереди есть кто-то живой и весьма опасный. Ветла стремительной тенью метнулась вперед, левитируя над рыхлыми сугробами, и уже за первым поворотом увидела Миргу. Последняя истерично расхохоталась, заметив государеву ведьму.

— Не заставляй меня применять силу! — сразу предупредила Ветла отступницу.

Та, продолжая безудержно хохотать, подняла руки и что-то зашептала.

— Не смей! — выкрикнула синеглазая ведунья и кинулась к обезумевшей разбойнице.

Ветле не хватило какой-то пары секунд, а Мирга завершила свое заклинание, и сверху послышался гул. Резко оглянувшись, государева ведьма крикнула своим подопечным:

— Ставьте 'щиты'! Сейчас сойдет лавина! — и снова посмотрела на Миргу.

Безумно сверкнув зелеными прозрачными, как озерная вода, глазами, разбойница проронила:

— Он проснулся… — и ничком повалилась в снег.

Ветла этих слов не услышала — ей помешал грохот сходящей с горного пика лавины. Государева ведьма торопливо укрылась под 'щитом', молясь Богине о том, чтобы всемогущая сохранила жизни девчонкам.

Глава 1

О неожиданных встречах

У судьбы нет причин без причины сводить посторонних.

(Коко Шанель)

Три месяца спустя

Мы живем в Озерном, живописном, но очень дождливом крае. Вода у нас повсюду: вместо улиц реки, а с тяжелых небес практически беспрестанно капает дождь. Я не жалуюсь, так как люблю свою родину и привыкла к ее влажному климату. Вот и сегодня, наскоро сплела нужное заклинание и, укрываясь с дочкой от дождя, запрыгнула в лодку. С помощью магии создала небольшую волну, которая и понесла лодочку вперед.

— Мамочка, — спросила меня Солнышка, — а я когда-нибудь так сумею?

— Конечно, — я прикоснулась к светлым кудряшкам дочурки и улыбнулась ей. — В нашей семье всегда рождаются сильные ведьмы, а не слабые ведьмаки.

Малышка одобрительно покивала, а я призадумалась о насущных заботах, глядя на то, как падают в речную воду дождевые капли, играя с ней, тревожа ее спокойствие и безмятежность.

От раздумий меня отвлек громкий крик. Осмотревшись, увидела, что у одного из мостков стоит знакомый ведьмак и отчаянно машет мне обеими руками. Я показала, что заметила его, а он красноречиво указал на свою лодку, которая никак не желала плыть, не смотря на все старания Талиса. Я щелкнула пальцами и 'упрямица' сдвинулась с места. Мокрый ведьмак резво заскочил в нее, кивнул мне на прощание и знаком показал, что отправляется на задание. Я тоже с помощью определенного знака пожелала ему неудачи в дороге.

— Мама, — послышался нежный голосок Солнышки, — а почему ведьмаки слабее нас, ведьм?

— Так рассудила богиня, — произнесла я стандартный ответ на этот вопрос, так как истинного не знал никто.

Достоверным был один-единственный факт — ведьмы могли управлять тремя стихиями: водой, землей и воздухом, а ведьмаки худо-бедно справлялись с воздухом, да некоторые, такие как Талис, еще немного ладили и с водой. Огонь же подчинялся только исконным врагам ведьм — магам, которые проживали в благодатном Солнечном Крае и держали под своим строгим контролем Морской. Отчего и когда произошел конфликт между нами и ними уже не помнил никто. Казалось, что вековая вражда ведьм и магов существовала с самого основания нашего мира. В легендах упоминалось только, что бог огневиков Тилл и наша богиня Эрия когда-то были супругами. В результате ссоры они расстались, а между теми, кто им поклонялся, началась война. В самом ее начале ведьмы, а иначе повелительницы трех стихий, покинули благословенный Солнечный Край и ушли на север, заселив Озерный и Студеный Края, смешавшись с местным населением. Огорчало ведуний только одно — вместо сильных магов в этих семьях стали появляться на свет ущербные ведьмаки, видимо, Тилл так наказал подопечных своей непокорной супруги. Эту горечь несколько смягчал тот факт, что и магам их неодаренные жены рождали слабых девочек, магинь, которые могли создавать лишь слабую искру, а не полноценный пожар. Это Эрия отомстила вероломному супругу, лишив его подопечных своей поддержки.

Ведьмы ненавидели магов до глубины души, а они в ответ презирали нас, старались унизить, заставить покориться их пламенной силе. Нас поддерживала богиня, и мы сопротивлялись им целые столетия, пока два века назад в Виоре не объявился очень сильный огневик Дарэф. Маги воспряли духом и усилили свой натиск, ведьмы глотали злые слезы, но не сдавались. Хвала богине, Дарэф исчез пятьдесят лет назад, и маги вынуждены были отступить.

Бывало, что кто-то из огневиков нет-нет, да и похитит какую-нибудь неопытную ведьмочку, закроет в своем неприступном замке, очарует, заманит в любовные сети, желая получить от нее ребенка, владеющего всеми четырьмя стихиями. Да только все напрасно! Все такие случаи заканчивались они одним и тем же: обвинениями мага и слезами ведьмы. Конфликт наш продолжался, страсти из века в век накалялись, вражда передавалась из поколения в поколение.

И вот три года назад на престол Озерного Края взошла новая государыня — Маресса. Молодая, но очень сильная и не по годам мудрая ведьма. Уж не ведаю, где и при каких обстоятельствах богиня свела ее с правителем Солнечного Края, только с тех пор по миру ходили устойчивые слухи о том, будто Маресса и Фирион полюбили друг друга. Любовь эта хоть и не привела двух владык к супружеству, зато способствовала подписанию мира.

Два года назад на Нейтральной Полосе, как называлась безжи ...